De vondst bewijst dat er meer dan 2,5 miljard jaar geleden al bacteriŽn waren die zich zonder zuurstof en zonlicht wisten te redden.

Op twee plaatsen in de Zuid-Afrikaanse provincie Noord-Kaap hebben onderzoekers in gesteenten 2,52 miljard jaar oude gefossiliseerde bacteriŽn ontdekt. ďDeze bacteriŽn leefden twee miljard jaar vůůr planten en bomen, die zoín 450 miljoen jaar geleden evolueerden,Ē vertelt onderzoeker Andrew Czaja.

Zoín 2,5 miljard jaar geleden bevatte de atmosfeer amper zuurstof (minder dan 1 procent). Onderzoekers vermoedden al langer dat een gebrek aan zuurstof geen onoverkomelijk probleem was voor levensvormen op aarde. Ze namen aan dat er in diepe wateren of modder wel levensvormen waren die geen zonlicht of zuurstof nodig hadden om in leven te blijven. Maar direct bewijs voor het bestaan van dergelijke levensvormen bleef uit. Tot nu. ďDeze fossielen zijn de oudste ons bekende organismen die in de duisternis en op grote diepte in het water leefden,Ē stelt Czaja.

De gefossiliseerde bacteriŽn zijn vrij groot en bolvormig. Ze consumeerden vulkanisch waterstofsulfide en gaven sulfaat af. Dat proces is vergelijkbaar met het proces dat we vandaag de dag zien bij moderne bacteriŽn die rottend organisch materiaal omzetten in mineralen en gassen. ďHet afvalproduct van de ene bacterie was voedsel voor de andere,Ē stelt Czaja. ďHoewel ik niet kan beweren dat deze vroege bacteriŽn precies hetzelfde waren als de bacteriŽn van vandaag de dag, nemen we aan dat ze wel hetzelfde deden.Ē

Er wordt veel gediscussieerd over wanneer deze zwavel-oxiderende bacteriŽn ontstonden en welke rol ze speelden in de evolutie ven het leven op aarde. ďDeze fossielen vertellen ons dat zwavel-oxiderende bacteriŽn er 2,52 miljard jaar geleden al waren en iets opmerkelijks deden.Ē

Niet lang daarna veranderde echter alles. Tussen de 2,4 en 2,2 miljard jaar geleden vond de zuurstofrevolutie plaats: bacteriŽn die in ondiepere wateren leefden gingen Ė middels fotosynthese Ė meer en meer zuurstof produceren. Hierdoor nam de zuurstofconcentratie in de atmosfeer geleidelijk aan toe.
Filmpje