Een real-life Spider-Man? Waarom niet. Italiaanse wetenschappers hebben spinnen besproeid met grafeen om hun draad supersterk te maken.

De onderzoekers zorgden ervoor dat de spinnen koolstof nanobuisjes of grafeen in hun draad verwerkten. Grafeen is een superdunne laag van koolstofatomen, van slechts n atoom dik. De atomen zitten gestructureerd in een soort kippengaasvorm. Koolstof nanobuisjes zijn minuscule buisjes die bestaan uit opgerolde grafeenvellen. Deze in het lab gemaakte materialen staan bekend als supersterk. De onderzoekers waren daarom benieuwd of ze spinnen met deze slimme materialen konden laten werken.

De wetenschappers besproeiden vijf spinnen met een mengsel van water en grafeendeeltjes van 200 tot 300 nanometer breed. Tien andere spinnen kregen een douche van water met koolstof nanobuisjes. Het resultaat: hoewel een deel van deze spinnen helemaal geen sterke draad maakten, produceerden andere zijde die tot wel 3,5 keer zo sterk was dan de gemiddelde spinnendraad. Daarbij kwam de groep die met koolstof nanobuisjes besproeid was het best uit de test.

Hoe de koolstofatomen precies in de zijde belanden, is nog onbekend. De onderzoekers vermoeden dat de spinnen materialen uit hun omgeving tot zich nemen, om ze vervolgens in hun zijde te gebruiken.

De koolstof versterking bleek niet heel gezond voor de spinnen. Van de vijftien dieren legde er vier kort na de experimenten het loodje. De onderzoekers zullen dus nog flink aan de slag moeten voordat ze hun vondst toepasbaar kunnen maken. Ze willen nu onder andere proberen kunstmatige materialen met koolstof-producten te versterken.