Met een gebroken kaak en op blote voeten heeft een Canadese vrouw twee weken lang in de wildernis weten te overleven. In de zomer van 2013 wist ze ternauwernood aan een verkrachting te ontsnappen en vluchtte ze de wildernis in. Nu haar belager op 25 februari werd veroordeeld, doet ze voor het eerst haar huiveringwekkende relaas.
In de zomer van 2013 trok de inheemse vrouw, wier identiteit van de rechter geheim moet blijven, er samen met vrienden in een 4x4 een dag op uit in het westen van de Canadese provincie Alberta.

Haar oom zat achter het stuur, maar hij reed de jeep volledig vast. Samen met enkele andere passagiers ging hij hulp halen. De vrouw bleef samen met een andere inzittende, de 38-jarige Kevin Gladue, bij de auto.

De twee kenden elkaar vaag: ze hadden samengewerkt op dezelfde school, waar hij kok was. Tijdens het wachten viel de vrouw in slaap op de achterbank van de wagen, waar ze wakker schrok toen Gladue haar broek probeerde uit te trekken. Na een gevecht wist ze zich te bevrijden en ze rende weg, maar haar aanvaller kwam haar achterna en sloeg haar met een voorwerp in het gezicht, zo meldt VICE News.

Zonder schoenen en met een kaak die op twee plaatsen gebroken was, vluchtte de vrouw de wildernis in. Ze probeerde de weg terug te vinden naar het pad waarlangs ze hadden gereden, maar raakte gedesoriŽnteerd en kwam uit bij een rivier.

,,Toen het begon donker te worden, werd ik bang, want ik wist niet waar ik was, dus ik besloot de hele nacht op dezelfde plaats te blijven", vertelt ze in het interview aan VICE News. Ook de daaropvolgende dagen wist ze slechts een beperkte afstand af te leggen. Ze dronk water van de rivier, maar haar verwondingen waren zo erg dat het water gewoon weer weglekte. ,,Aan de onderkant en de zijkant van mijn kaak zaten twee gaten, diepe snijwonden, recht door het bot."

Op een bepaald ogenblik spotte de vrouw een beer. ,,Ik zag een bruine vacht de berg op komen en ik dacht... dat ik haar avondmaal zou zijn. Ze rook gewoon aan me, en ik sloot m'n ogen. En toen ik ze weer opende, was ze weg."

Korte tijd later zag ze de beer weer aan de andere kant van de rivier en ze kreeg het gevoel dat ze het dier moest volgen. Dat deed ze dan ook een tijdje. Ze trok te voet verder en daalde een stuk via de rivier af, waarbij ze zich vasthield aan een boomstam.

Al die dagen overleefde ze op bessen die ze onderweg vond. ,,Niets voelde echt", vertelt ze. Op een bepaald ogenblik deed ze niets anders dan twee dagen langs de rivier te zitten huilen. ,,Dat is het moment waarop ik leerde over moed en dankbaarheid", aldus de vrouw.

Op een dag, terwijl ze bessen at om terug op krachten te komen, zag ze een hert dat zich vreemd gedroeg. Het sprong vrolijk in het rond, zoals een hond. De vrouw besloot het hert een tijdje te volgen en bereikte zo een oude weg. Na een hele tijd kwam ze op een veelgebruikt pad. In de verte zag ze twee trucks naderen.

,,Ik zag iets, maar ik wist niet wat het was, want haar joggingpak was beige", herinnert Mike Rempel zich, de man die haar uiteindelijk vond. ,,Het was gruwelijk. Ik kon amper verstaan wat ze tegen me zei, omdat haar kaak zo erg was gebroken, dat ze nauwelijks haar mond kon bewegen."

De man nam contact op met de hulpdiensten en de telefonist bevestigde hem dat de vrouw in kwestie al bijna twee weken vermist was.

,,Het is erg ruig terrein. Er zijn veel moerassen. Ik heb er zelf beren, poema's en wolven gezien," vertelt Rempel, die getuigde op het proces tegen Gladue en zei dat hij verbaasd was dat iemand, gewond en zonder schoenen, zo lang kon overleven.

Het slachtoffer is nog steeds niet volledig hersteld. Ze onderging meerdere operaties aan haar kaak. De inheemse vrouw heeft sinds haar terugkeer enkele indiaanse ceremonies bijgewoond, waarin ze de ouderen vroeg naar de betekenis van de beer en het hert dat ze had gezien. Die vertelden haar dat het geesten waren en dat ze haar verhaal moest doen om anderen te helpen.

De inheemse gemeenschappen in Canada hebben immers te kampen met extreem hoge misbruik- en incestcijfers. ,,Spreek. Zwijg niet over mensen die inheemse vrouwen kwaad willen doen. Veel mensen zwijgen. Ze zijn te bang om te spreken," vertelt ze. ,,Als je wordt misbruikt, maak dan dat je weg komt.''

De 38-jarige Gladue werd op 25 februari schuldig bevonden aan zware aanranding en veroordeeld tot zes jaar cel.