Een NASA-vacature voor nieuwe kandidaat-astronauten heeft 6372 sollicitanten opgeleverd. Het is volgens NASA het op een na hoogste resultaat voor een dergelijke oproep.
"We waren nogal verrast. Normaal krijgen we tussen de 2500 en 3500 aanmeldingen", zegt een woordvoerder van de personeelsafdeling. "We zijn blij dat het er zo veel zijn, want dat houdt in dat het publiek nog altijd ge´nteresseerd is in het ontdekken van de ruimte."
Het hoogste aantal aanmeldingen in een sollicitatieronde was in 1978, toen 8000 mensen zich meldden.
Van alle aanmeldingen zal eerst gekeken worden of de sollicitant voldoet aan de basiseisen van de NASA. Zo moeten sollicitanten Amerikaans staatsburger zijn en is een wetenschappelijke graad in bijvoorbeeld wiskunde of biologie vereist.
Daarna zal een panel kijken wie er echt uitspringt en mensen uitnodigen op gesprek. Wie door die ronde heen komt, moet een lichamelijke en psychische test ondergaan, waarna een definitief besluit genomen wordt.
"Mijn afdeling is er wel een tijdje zoet mee", aldus de woordvoerder.
In de lente van 2013 zal bekend zijn wie de nieuwe astronauten van NASA worden. Zij zullen dan aan een tweejarig trainingsprogramma beginnen voordat ze in aanmerking komen om de ruimte in te gaan.
De nieuwe astronauten zullen aan boord van het ISS werken en voorbereidingen treffen voor missies van NASA die verder reiken dan een baan om de aarde. Zo hoopt de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie een bemande missie naar een astero´de uit te gaan voeren.
Het baantje levert een salaris op tussen de 64.000 en 141.000 dollar per jaar.