Natuurbeschermingsorganisatie WWF heeft een commerciële haaienvisvergunning gekocht voor het Australische Groot Barrièrerif. De organisatie wil de licentie echter juist niet gebruiken, om zo de haaien te redden die anders zouden zijn gevangen. Daarmee hoopt het WWF het zwaar beschadigde ecosysteem een boost te geven.

De organisatie telde 100.000 dollar (68.512 euro) neer voor de vergunning. De eigenaar van de vergunning krijgt het recht om een net van 1,2 kilometer lang langs het Groot Barrièrerif te slepen om haaien te vangen.

Van 1994 tot 2004 werd de licentie gebruikt om zo'n 10.000 haaien per jaar te vangen. Uit cijfers van het bestuur van de staat Queensland blijkt dat de haaienvangst tussen 2014 en 2015 bijna verdubbeld is van 222 ton naar 402 ton. In dat laatste jaar kwam dat neer op ongeveer 100.000 haaien.

Gilly Llewellyn, directeur van WWF Australië, wijst erop dat de bescherming van roofdieren zoals haaien bijzonder belangrijk is. De verbleking die het koraal van het Groot Barrièrif het voorbije jaar aantastte was nog nooit zo ingrijpend.

Uit een studie uit 2013 blijkt dat de verwijdering van haaien uit koraalriffen het ecosysteem verstoort, waardoor riffen zich moeilijker herstellen. ,,Na de verbleking verspreiden algen zich'', aldus Llewellyn. ,,Wetenschappers ontdekten dat op plaatsen waar haaien verdwenen zijn kleinere roofdieren zoals snappers meer voorkomen. Deze snappers doden algenetende vissen en dan worden jonge koralen overgenomen door de algen.''

Australië heeft tot nu toe weinig ondernomen om de bedreigde haaien te beschermen tegen vissers. In november 2014 stemde de Australische overheid ermee in om 31 haaiensoorten bescherming te bieden in het kader van een VN-conventie. Twee maanden later trok het land zich voor vijf haaiensoorten echter terug uit het verdrag, waaronder twee hamerhaaiensoorten.

,,Deze enormen netten doden jaarlijkse duizenden jonge haaien, waaronder hamerhaaien die internationaal erkend zijn als bedreigd'', aldus Llewellyn. ,,De aantallen hamerhaaien zijn in Queensland naar beneden geduikeld, mogelijk met 80 procent.'' De lange visnetten zijn ook bijzonder gevaarlijk voor andere dieren en vangen alles wat op hun pad ligt, zoals schildpadden, dolfijnen en Indische zeekoeien.