EÚn foute beslissing op vakantie kostte haar drie jaar van haar leven. Toen het Noord-Ierse model Michaella McCollum (23) in een primitieve Peruaanse gevangenis terecht kwam voor drugssmokkel was ze een bang blank meisje. Maar met een slim plan en de hulp van haar familie slaagde ze erin om op te klimmen en een vervroegde vrijlating te regelen.

Het verhaal van McCollum doet een beetje denken aan de Netflixserie 'Orange is the New Black', maar dan in het Zuid-Amerikaanse land Peru. Het begon in de zomer van 2013 op vakantie in Ibiza, waar de Noord-Ierse onder invloed van partydrugs besliste om samen met de Schotse Melissa Reid (22) drugs te smokkelen vanuit Peru naar Spanje. De actie zou haar 4.500 euro opleveren.

Op de internationale luchthaven van Lima ging het fout. Ze hadden zich voorgedaan als toeristen en zelfs de bekende ru´nes van Machu Pichu bezocht op hun zogenaamde vakantie. Een drugshond gooide roet in het eten. Het dier ontdekte 11 kilogram smokkelwaar - verpakt in voedselverpakkingen- tussen hun kleren. Waarde: ongeveer 1,44 miljoen euro.

Dat was het moment dat hun nachtmerrie begon. De vrouwen werden opgesloten in de primitieve Virgen de Fatima-gevangenis en later in de beruchte Ancon 2. McCollum moest een cel vol kakkerlakken en muskieten delen met zeven andere vrouwen. Een overlopend gat in de grond vormde het toilet. Slapen deed ze op een betonnen mat en het eten dat zij en haar celgenoten kregen, bevatte talloze maden.

,,Ik was zo ongelofelijk bang voor mijn celgenoten, ik dacht dat ze me iets zouden aandoen", vertelt ze aan de Britse tabloids The Sun en The Mirror. ,,Ik was ook bang dat ik er nooit meer zou wegkomen, want de gevangenispsycholoog dreigde dat ik nooit nog het daglicht zou zien als ik niet op zijn avances in ging."

Ze besloot zich niet te laten kennen en bedacht een briljant plan om aanzien te verwerven bij de andere gevangenen. Met de hulp van haar familie - die haar geld en ondergoed stuurden - slaagde ze erin om een ge´mproviseerd schoonheidssalon te openen in haar cel, compleet met gezichtsbehandelingen, manicures en een plek om het haar van de dames te doen.

Zo werd ze van het gepeste blanke meisje opeens de koningin van haar celblok. Ze nam 'personeel' in dienst en werd zelf de baas over de televisie, de telefoon en het budget om eten en poetsproducten te kopen. Door een Thaise vrouw nieuw ondergoed cadeau te doen, verzekerde ze zich ook van een betere kok.

Haar populariteit leverde haar de ene liefdesbrief na de andere op. 500 in totaal, inclusief een huwelijksaanzoek. Een van haar bewonderaars stuurde haar zelfs een doos met acht kittens, allemaal genoemd naar seriemoordenaars, maar die stuurde ze terug.

Haar goed gedrag viel ook de gevangenisdirectie op. Begin deze zomer werd ze vervroegd vrijgelaten nadat ze de helft van haar straf had uitgezeten. Intussen is McCollum weer thuis. ,,Wat mij is overkomen, was helemaal mijn eigen schuld. Niemand heeft me verplicht. Ik hoop dat ik anderen twee keer kan laten nadenken voor ze zoiets doms doen door mijn verhaal te vertellen."