De Thaise autoriteiten hebben vorig jaar 2300 internetsites gesloten, waarvan het overgrote deel vanwege belediging van het koningshuis. Andere redenen waren pornografie of het in gevaar brengen van de staatsveiligheid. Voor nog eens 400 websites ligt een verzoek om sluiting bij de rechter klaar.

Critici zeggen dat de overheid oneigenlijk gebruik heeft gemaakt van een wet die belediging van het koninklijk huis strafbaar stelt. De regering zou zo de oppositie de mond hebben willen snoeren.

De grote oppositiegroep PAD afficheerde zich het afgelopen jaar nadrukkelijk als loyaal aan het koninklijk huis en verweet de vorige regering niet koningsgezind te zijn. Eind vorig jaar wist de PAD uiteindelijk de toenmalige regering te dwingen tot opstappen na massale demonstraties en stakingen die het land veel financiŽle schade hebben berokkend.

Vanaf 15 december is vanuit PAD-kringen Abhisit Vejjajiva aangetreden als premier. Als de vorige regering inderdaad de lasterwet om politieke redenen zou hebben ingezet om de PAD te dwarsbomen, valt te verwachten dat het komende jaar het aantal geblokkeerde websites weer gering is, net als in 2007. Toen trad voor het eerst de wet in werking die het sluiten van sites mogelijk maakt als er misdaden worden gepleegd of uitgelokt.

Maar de voortekenen wijzen erop dat ook de nieuwe regering, die zelf hinder heeft ondervonden van de maatregel, onverminderd websites wil blijven sluiten.

Koud een dikke week in dienst verdedigde premier Abhisit eind december de wet op belediging van het koninklijk huis, die overtreders een boete plus een gevangenisstraf van maximaal vijftien kan opleveren. Abhisit wees erop dat er "historische en culturele verschillen" zijn met andere landen. Het koningshuis wordt in Thailand zeer vereerd. Koning Bhumibol Adulyadej (81) is geliefd bij mensen uit alle lagen van de bevolking.

De nieuwe minister van communicatie Ranongruk Suwanchawee meldde dat ze de bevoegdheden van de staats-internetcontroleurs wil uitbreiden. Haar ministerie heeft al een miljoen euro gereserveerd om een ícommandokamerí in te richten die 24 uur per dag websites controleert.

De hoogte van dat bedrag leidde dinsdag op de website van de Bangkok Post al tot een cynische reactie. Een lezer had uitgerekend dat van dat bedrag 18.750 arme studenten gratis een toelatingsexamen voor de universiteit kunnen doen.