Wetenschappers hebben de humanode muis uit de film Stuart Litte mogelijk tot leven gewekt. Op zoek naar de evolutie van het brein plantten ze een stukje mensen DNA in muizenhersenen. Dat resulteerde in grotere hersenen.

Waarom hebben we grotere hersenen dan apen? Onderzoekers van de Duke University, VS vonden een aanwijzing in ons DNA. Het gaat om de zogeheten HARE5 enhancer die de activiteit van een gen, betrokken bij de hersenontwikkeling, verhoogt .Enhancers zijn een soort hoofdschakelaars die de genactiviteit kunnen reguleren, zodat onze cellen precies genoeg van elk benodigd stofje produceren.

De onderzoekers plantten HARE5 en de apenvariant bij muizenembryos en zagen dat de hersenen van muizen met het menselijk stukje DNA twaalf procent meer groeiden in vergelijking met het apen DNA. Aan het eind van de zwangerschap was dit zelfs zichtbaar met het blote oog.
Debby Silver en collegas struinden een databank met erfelijk materiaal af op zoek naar stukjes menselijk DNA die uniek waren ten opzichte van het apen DNA, bijvoorbeeld door mutaties. Ze zochten specifiek naar genversterkers die betrokken zijn bij de ontwikkeling van hersenen. Daaruit kwam HARE5 als beste uit de test. Debby Silver en collegas ontdekten dat deze enhancer ervoor zorgt dat de stamcellen sneller delen, waardoor er meer zenuwcellen worden geproduceerd.

Het is onderzoekers nog niet eerder gelukt om een enhancer te vinden die directe invloed heeft op de hersenanatomie.

De onderzoekers hebben de muizenhersenen in plakjes gesneden en onder een microscoop gelegd. Daar zagen ze dat de hersenen groter waren en dat ze meer zenuwcellen bevatten. Het gaat om de neocortex, het hersengebied dat een belangrijke rol speelt in hogere denkprocessen zoals wiskunde en taal.

Silver heeft de muizen nog geen opvallende dingen zien doen zoals op twee benen lopen of de stelling van het Pythagoras oplossen, maar de knaagdieren worden nog onderworpen aan een aantal pittige examens om hun slimheid te testen.
Foto